Ciência

Madeira transparente pode substituir vidro e plástico

É mais forte, isolante e resistente do que vidro, mas também mais biodegradável do que plástico. A madeira transparente, criada em laboratório, poderá substituir o vidro e o plástico em algumas aplicações do quotidiano.
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É mais resistente e tem mais capacidade de isolamento do que o vidro, além de ser biodegradável. A madeira transparente, criada em laboratório, poderá substituir o vidro e o plástico em várias aplicações do quotidiano.

A diferença em relação à madeira convencional não se deve apenas à ausência de cor. A madeira transparente, desenvolvida por investigadores da Universidade de Maryland (EUA), é também mais forte, mas retendo propriedades como a estrutura e os micro-canais das árvores (canais que permitem ao material propagar luz de uma forma semelhante à maneira como as plantas movimentam nutrientes).

Aplicações tecnológicas e materiais

Os resultados, publicados no jornal “Advanced Materials” no início de Maio, sugerem que este movo material pode ser usado em janelas, materiais de construção e em mobiliário, mas também para criar componentes óticas geralmente baseadas em vidro ou plástico.

“[Os materiais] poderão ser usados em automóveis quando a madeira for suficientemente transparente e forte”, explica o Dr. Mingwei Zhu, primeiro co-autor do estudo e professor-visitante na Universidade de Maryland (UM), nos Estados Unidos. “Também pode ser usado  como um material de construção único”, com aplicações em sistemas eletrónicos à base de luz.

No estudo também participou Liangbing Hu, investigador de materiais e membro do NanoCentro de Maryland e do Centro de Investigação de Energia da UM.

Uma inovação semelhante foi conseguida por investigadores do Instituto Real de Tecnologia de Estocolmo, na Suécia, que criaram madeira transparente com o objetivo de substituir o vidro de janelas e painéis solares.

"A madeira transparente é um excelente material porque é 'low-cost', existe em abundância e é renovável", diz Lars Berglund, o líder da investigação sueca.

Como nasceu a madeira transparente?

Os investigadores começaram por remover a lignina (molécula responsável pela cor e rigidez da madeira) fervendo um bloco deste material em água, hidróxido de sódio e outros compostos químicos por aproximadamente duas horas. A redução da lignina também é um processo comum no fabrico de papel, com o objetivo de produzir a massa de papel.

Os investigadores mantiveram as estruturas celulares da celulose, incolores, que preencheram com resina epóxi, uma tinta plástica e impermeável utilizada sobretudo na pintura de peças metálicas ou em ambientes expostos a grande humidade. Este processo ajudou a fortalecer a madeira entre quatro a cinco vezes. O resultado foi um bloco de madeira transparente.

Apesar dos resultados promissores ainda existem limitações por contornar, como o tamanho limitado dos blocos de madeira, que ainda não superaram os 13 cm, ou a sua espessura – que pode variar entre a espessura de uma folha de papel (0,1 mm) e 1 cm. 

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