Ciência

Vénus: Portugueses desvendam mistério com 50 anos

A misteriosa nuvem em forma de 'Y' na atmosfera de Vénus foi, pela primeira vez, explicada num estudo que contou com a participação de investigadores do Instituto de Astrofísica e Ciências do Espaço (IA).
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A misteriosa nuvem em forma de “Y” na atmosfera de Vénus foi, pela primeira vez, explicada num estudo que contou com a participação de investigadores do Instituto de Astrofísica e Ciências do Espaço (IA). Os cientistas identificaram uma nova onda, a nível platenário, que explica este fenómeno.
 
Pela primeira vez em mais de 50 anos, uma equipa internacional, da qual fazem parte os investigadores do Instituto de Astrofísica e Ciências do Espaço (IA) Pedro Machado e David Luz, desvendou o mistério da nuvem “Y” de Vénus, descrevendo o mecanismo que a suporta e reproduzindo, de forma inédita, a sua evolução temporal. 
 
O planeta Vénus está coberto por uma densa camada de nuvens aparentemente sem quaisquer características de relevo. Porém, quando o planete é observado no ultravioleta, apresenta estruturas escuras impressionantes. A origem da maior destas estruturas, que cobre quase todo o disco do planeta e tem a forma de “Y”, tem sido um mistério desde a sua descoberta há mais de cinco décadas.

No início, os astrónomos pensavam que o Y era apenas um aglomerado de nuvens arrastadas pelo vento, mas em 1973, os dados da missão Mariner 10 (NASA) revelaram que a estrutura não só se propaga como um todo, como fá-lo a uma velocidade diferente do meio envolvente.

 
De acordo com Pedro Machado (IA e Faculdade de Ciências da Universidade de Lisboa) “este estudo permitiu levantar o véu de um mistério que persiste há muito tempo sobre a atmosfera de Vénus, o que nos deixou muito entusiasmados. Concluímos que a estrutura observada é na realidade uma onda à escala planetária. Contudo, a princípio não sabíamos de que tipo de fenómeno ondulatório se tratava, visto não se enquadrar em nenhum dos casos conhecidos”.

Identificado composto desconhecido
 
Estas estruturas escuras revelaram a presença de grandes quantidades de um composto ainda desconhecido, que absorve a radiação ultravioleta e obscurece essas regiões. As observações destas estruturas permitiram ainda inferir a característica de “super-rotação” da atmosfera de Vénus – enquanto o planeta demora 243 dias para girar sobre si mesmo, a atmosfera dá uma volta em torno do planeta a cada quatro dias.  
 
“Uma onda do tamanho da Y deve desempenhar um papel-chave para explicar porque é que a atmosfera roda sessenta vezes mais rápido do que a superfície, de modo que compreender essa estrutura é crucial”, afirma Javier Peralta, investigador do Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) e responsável por este estudo em destaque na revista Science e escolhido como capa da Geophysical Research Letters.
 
Os investigadores deduziram uma nova onda atmosférica compatível com a rotação extremamente lenta de Vénus e que explica, com uma simplicidade surpreendente, muitas das características observadas na onda Y.
 
Esta onda não está confinada somente à região equatorial, mas também está limitada às altitudes onde os ventos atingem a sua intensidade máxima, o que explica porque a Y só se observa no topo das nuvens de Vénus.
 
O resultado mais surpreendente deste estudo foi verificar que a forma de “Y” resulta da distorção que os ventos produzem nesta onda. “O vento forte que sopra para o oeste em Vénus é aproximadamente constante entre o Equador e as latitudes médias. Contudo, como em latitudes altas o raio do paralelo do lugar é menor, os ventos completam uma volta ao planeta mais rapidamente do que no Equador, de modo que a onda vai sendo distorcida”, explica Javier Peralta, citado no mesmo comunicado.

“Foi emocionante ver como essa nova onda de escala planetária toma a forma de um 'Y', à medida que os ventos venusianos a distorcem”, conclui o investigador.

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